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          Artículos      EDICIÓN OCTUBRE/2003
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PRESENTARON LOS RESULTADOS OBTENIDOS CON UNA INNOVADORA DROGA PARA EL TRATAMIENTO DEL CANCER DE PULMON AVANZADO

Durante un simposio dentro del Congreso Argentino de 

Oncología Clínica y Latinoamericano de Cancerología, se presentó Iressa (conocido también como ZD1839 o gefitinib), una novedosa droga para el tratamiento del cáncer de pulmón avanzado más común, denominado 'a células no pequeñas' (CPCNP). La principal causa de esta enfermedad, que en el año 2000 causó casi 900.000 muertes en todo el mundo, es el consumo de tabaco.

    Este fármaco fue aprobado por la Administración Nacional de Medicamentos, Alimentos y Tecnología Médica (ANMAT) y ya se encuentra disponible en la Argentina. Lo autorizaron también la Food and Drug Administration (FDA) de los EE.UU. (con trámite urgente), Japón, Australia, Singapur, Corea y otros países.
Gefitinib, desarrollado por AstraZeneca, constituye el primero de una nueva clase de antitumorales que inhiben la función de los 'receptores del factor de crecimiento epidérmico', impidiendo que el tumor crezca. Dos importantes estudios clínicos demostraron que cuando se utilizó como única medicación (monoterapia), logró una respuesta o estabilización de la enfermedad en aproximadamente el 50% de los pacientes. En personas con CPCNP avanzado que, pese a haber recibido tratamientos previos (como quimioterapia) habían empeorado, mejoró en apenas 2 semanas síntomas significativos tales como marcada debilidad, dolor, dificultad para respirar, inapetencia, tos y pérdida de peso.
La presentación fue realizada por los doctores Rafael Rosell, Jefe del Servicio de Oncología Clínica y Director Científico de Investigación Oncológica del Instituto Catalán de Oncología del Hospital "Germans Trias i Pujol", Barcelona, España, y Shou-Ching Tang, Director asociado del Clinical Research Sylvester Comprehensive Cancer Center y Director del Solid Tumor Oncology Division of Hematology/Oncology, Universidad de Miami, EE.UU., con la coordinación del Dr. Eduardo Richardet, Presidente de la Asociación Argentina de Oncología Clínica.
El doctor Rosell comentó que "en pulmón se han hecho dos grandes estudios, con pacientes que habían recibido dos tipos previos de quimioterapia (algunos con hasta cuatro tipos de quimioterapia). Con este tratamiento oral se han visto respuestas radiográficas (disminución de la masa tumoral) en un 15-18%. Y más importante que esto, se ha visto control de síntomas en una gran mayoría de pacientes, muy rápidamente. Los pacientes que se benefician de forma más espectacular son los que tienen un cáncer del tipo denominado 'adenocarcinoma'; parecería que las mujeres tienen mucha mejor respuesta, y se ha visto que responderían mucho mejor los pacientes que no son fumadores."
Su mecanismo de acción selectivo posibilita que el paciente no sufra los efectos secundarios propios de la quimioterapia y otros tratamientos: caída del cabello, anemia, náuseas, vómitos, pérdida del apetito, disminución de las defensas (neutropenia), alteraciones en la coagulación sanguínea o llagas en la boca. Iressa se administra una vez al día por vía oral y posee un muy buen perfil de tolerancia, con leves efectos adversos (diarrea de leve a moderada y erupción cutánea, en algunos casos).
"Iressa es un gran fármaco para segunda, tercera y cuarta línea de tratamiento", enfatizó el científico. "En pacientes con enfermedad localmente avanzada, el uso de este fármaco puede ayudar a estabilizar al paciente y mejorar las expectativas ; en pacientes metastásicos, que se mantienen con remisión de la enfermedad, se puede postergar durante muchos meses la reactivación de la enfermedad. Está en estudio una hipótesis, bastante avanzada, sobre si puede evitar la resistencia a la quimioterapia (mejorando la respuesta al tratamiento) y prolongar el plazo de recidiva (recaída)". 
Hasta la fecha, en todo el mundo se trataron con Iressa alrededor de 80.000 pacientes, incluyendo a personas en programas de "uso compasivo" y estudios clínicos. En la actualidad se están haciendo estudios para determinar si tiene efectos terapéuticos en tumores epiteliales de cabeza y cuello, ovario, mama, colon, próstata y gástricos.

Estudios prometedores
Dos estudios clínicos demostraron la eficacia y tolerabilidad de Iressa en pacientes con cáncer avanzado de pulmón a células no pequeñas: IDEAL 1 y 2. Ambas investigaciones pertenecen a la Fase II, es decir, para determinar el rango óptimo de dosis-respuesta de la droga y su grado de eficacia. Se utilizó el fármaco como monoterapia en un elevado número de pacientes que habían empeorado tras tratamientos previos con quimioterapia.
Cada investigación se dirigió a poblaciones diferentes: el IDEAL 1 estudió pacientes que habían recibido 1 ó 2 regímenes previos de tratamiento, sin evaluación de los síntomas al ingreso. Con dosis de 250 mg, 65% de los pacientes se volvieron asintomáticos. El IDEAL 2 se dirigió a pacientes que habían recibido como mínimo 2 regímenes de quimioterapia estándar previos (incluyendo tratamiento en base a platino y docetaxel), y que habían tenido evaluación de síntomas al ingreso. El 25% de los pacientes había estado expuesto a 4 o más regímenes de quimioterapia.
Los resultados de ambos estudios señalaron que la monoterapia con gefitinib provee actividad antitumoral clínicamente significativa en pacientes con CPCNP avanzado que ya recibieron tratamiento. La tasa de respuesta del tumor fue de 18,4% en el IDEAL 1, con una dosis de 250 mg diarios, y se logró una estabilización de la enfermedad en el 54,4% de los pacientes. En el IDEAL 2, la tasa de respuesta fue de 11,8% con la misma dosis, y la tasa global de estabilización de la enfermedad fue de 42,8%. Estos resultados son auspiciosos, ya que estos pacientes suelen tener como máximo una tasa de respuesta del 35% con un tratamiento de primera línea combinado. Con esta droga, usada en monoterapia, y aplicada en segunda o tercera instancia, cuando las opciones terapéuticas estaban agotadas, se consiguieron cifras altamente significativas.
Los síntomas relacionados con la enfermedad se aliviaron rápidamente: observándose resultados a la segunda semana de tratamiento. Y en ambos estudios, los pacientes que lograron una mejoría de los síntomas vivieron más tiempo, en comparación a los que no tuvieron respuesta en tal sentido.

Mecanismo de acción
Pese a los avances en radio y quimioterapia, el pronóstico suele ser pobre para las personas que tienen 'tumores sólidos' (es decir, todos aquellos cánceres que no son de la sangre, médula ósea o el sistema linfático). Una de las dificultades es que estos tumores desarrollan resistencia a los tratamientos, por lo cual es necesario contar con nuevas alternativas una vez que las terapias existentes dejan de ser efectivas. Es lo que se denomina 'tratamiento de segunda o tercera línea', o último recurso.
Mediante la profundización en el conocimiento de la biología del tumor, se comenzaron a desarrollar fármacos que actúen específicamente sobre las células tumorales, minimizando la toxicidad en otras partes del organismo.
Gefitimib es el primer fármaco aprobado perteneciente a una nueva clase de antitumorales, que actúa específicamente inhibiendo el crecimiento tumoral a través de la inhibición de los 'receptores del factor de crecimiento epidérmico' (EGFR, por sus siglas en inglés), lo cual lo diferencia por completo de la quimioterapia. Ello significa que la diminuta molécula de Iressa se introduce en la célula tumoral y bloquea la acción de una sustancia fundamental para su crecimiento, el Factor de Crecimiento Epidérmico (EGF, por sus siglas en inglés).
Los tumores tienen una característica primordial: crecen rápida y anormalmente, 'proliferan'. Ello se debe a varias causas que llevan a un mal funcionamiento de la célula. Uno de los motivos serían los altos niveles de EGF y de sus receptores que se hallan en determinados cánceres (pulmón, cabeza, cuello, ovario, mama, colon, próstata y gástrico).
El EGF es una sustancia hallada principalmente en células de origen epitelial, y tiene la capacidad de desencadenar actividades dentro de la célula mediante instrucciones a la enzima 'tirosin-quinasa'. Cuando el EGF se liga a los receptores (EGFR) que están en la superficie de la célula, comienza una serie de eventos celulares que suelen concluir en su división o duplicación. En una metáfora comunicacional, el EGF es una 'llamada entrante'; el EGFR es el "conmutador"; la tirosin-quinasa es la "telefonista"; la serie de eventos, el "cableado telefónico"; y el ADN de la célula, el destinatario del mensaje que ordena el crecimiento y la división celular. Pero el mensaje puede ser distorsionado, y provocar desde un crecimiento celular exagerado hasta la ramificación del cáncer a otras partes del cuerpo (metástasis).
El gefitinib actúa bloqueando la activación del receptor, es decir, continuando con la metáfora, que 'ocupa el teléfono' o desconecta el conmutador para que no entre la llamada del EGF. Así, la célula del tumor no recibe las órdenes distorsionadas e impide la proliferación del cáncer.
Esta especificidad del fármaco permite que los efectos secundarios sean mínimos. El EGF se encuentra normalmente en células epiteliales y glandulares, pero su producción anormal es una característica de los tumores, de modo que la medicación apunta directamente al cáncer. Los efectos adversos reportados fueron moderados, e incluyen: erupciones en piel, prurito, sequedad de la piel y diarrea.

Sobre el cáncer de pulmón
El cáncer de pulmón y bronquios es una de las principales causas de muerte por cáncer en el mundo en hombres y mujeres, y su incidencia crece año tras año. Según datos de GLOBOCAN 2000 de la Agencia Internacional de Investigación en Cáncer (IARC, por sus siglas en inglés), durante el año 2000 la incidencia global anual de cáncer de pulmón a células no pequeñas (CPCNP) fue de 991.089 casos, y la mortalidad durante el mismo período fue de 882.495 casos.
Hay dos tipos principales de cáncer de pulmón, según el tipo de células tumorales que se observan en el microscopio: de células pequeñas (CPCP), y de células no pequeñas (CPCNP). Este último se presenta en el 80% de los casos, y crece y se disemina más despacio que los cánceres de células pequeñas.
Desafortunadamente, las personas a las que se les diagnostica cáncer de pulmón suelen tener un pobre pronóstico, ya que a los 5 años de diagnosticados, sobrevive apenas el 15% de los pacientes. En el caso del CPCNP, si se detecta localmente circunscripto, la tasa de sobrevida llega a 49% a los 5 años. Pero al no dar síntomas, son muy pocos los casos que se descubren en estadio temprano.

Factores de riesgo
El principal factor de riesgo es fumar (tanto cigarrillos como cigarros y pipa): aparentemente, entre el 78 y el 90% de los casos de cáncer de pulmón se deben al consumo del tabaco. Al abandonar el hábito, el riesgo desciende.
También hay factores ambientales, como la exposición al humo del tabaco ('fumadores pasivos'), al asbesto (mineral resistente al fuego muy usado en aislaciones hasta hace unos años), al radón (un gas radioactivo derivado de la degradación del uranio) y la contaminación por la combustión del gasoil y otros combustibles.
Otros condicionantes son: la edad (antes de los 45 años es raro, y la edad promedio de diagnóstico es 60 años) y los antecedentes familiares. 

Diagnóstico
En la actualidad, no existen procedimientos realmente efectivos que permitan la detección precoz del cáncer de pulmón, por lo que la mejor medida para prevenirlo es dejar de fumar.
Los exámenes comúnmente utilizados para el diagnóstico y clasificación según su fase de desarrollo (estadificación) en pacientes que presentan síntomas son: radiografías, tomografías computadas, examen microscópico de células en el esputo, biopsias y broncoscopias. A partir de esta estadificación se puede determinar el tratamiento más apropiado para cada caso.

Tratamiento habitual
El tratamiento del CPCNP depende del tamaño, tipo y estadio del tumor. Las terapias más usadas son: cirugía (resección total o parcial del pulmón afectado), radioterapia y/o quimioterapia.
Cuando el cáncer no está ramificado, el tratamiento habitual es la cirugía. Cuando ya se extendió fuera del pulmón y no es posible operar (lo que ocurre en la mayoría de los casos), se recurre a la radioterapia y la quimioterapia (solas o en combinación) para controlar los síntomas, reduciendo el tamaño del tumor.
Los estadios más avanzados suelen ser tratados con quimioterapia (agentes citotóxicos), que se asocia generalmente con potenciales efectos colaterales severos, ya que mata tanto a células cancerosas como sanas. Además, el cáncer puede hacerse resistente a estas sustancias.
La llegada de Iressa se ofrece como una interesante alternativa terapéutica, que actúa específicamente sobre el crecimiento del tumor sin producir la toxicidad que se presentan con otros tratamientos sobre las células sanas.

 

 

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